Tudomány

Az eddigi legnagyobb üstökös a közelben lévő égboltra mozog

A csillagászok minden formájú és méretű sziklás és jeges vándorokat kémlelnek, amelyek állandóan elzárkóznak a Föld mellett. De a hónap elején megdöbbentek, amikor megpillantották a valaha látott legnagyobb üstökösöt.

Az egyik felfedezője, Pedro Bernardinelli, a Pennsylvaniai Egyetem asztrofizikusa konzervatív módon úgy becsüli, hogy az objektum poros, jeges magja 62 és 125 mérföld közötti. Ez azt jelenti, hogy ez az üstökös olyan kicsi, mint öt Manhattan-sziget, vagy nagyobb, mint a Hawaii-sziget. A Hale-Boppot, amely az 1990-es évek végén megvilágította az éjszakai eget 25 mérföld hosszú magjával, sokáig óriásnak vélték az üstökösök körében. De ennek az üstökösnek, a C / 2014 UN271 üstökösnek a magja „még mindig két vagy három Hale-Bopp van” – mondta. Teddy Kareta, egy bolygócsillagász diplomát szerzett hallgató az Arizonai Egyetemen. – Ez csak vad.

“Megfelelő bizonyossággal ez a legnagyobb üstökös, amit valaha láttunk” – mondta Colin Snodgrasscsillagász az Edinburgh-i Egyetemen.

Az üstökös az jelenleg a Neptunusz pályáján belül van. Az elkövetkező évtizedben a belső naprendszer felé halad. Több jeget elpárolog a nap tükröződése, aminek következtében pezseg és felderül. 2031-ben egymilliárd mérföldre lesz a naptól – majdnem, de nem egészen a Szaturnuszig -, mielőtt visszautazna galaktikus szomszédságunk leghidegebb, legsötétebb peremére.

Bár az valószínűtlen egy űrhajó képes lesz találkozni az üstökössel, és észreveszi, miközben még mindig kétmilliárd mérföldnyire van, azt jelenti, hogy a csillagászok a következő 20 évben megdöbbentő részletességgel nézhetik rajta teleszkópjaikat, és nézhetik, ahogy fellángol, majd elhalványul.

„Az üstökösök olyanok, mint a macskák. Soha nem lehet tudni, hogy mit fognak csinálni ”- mondta Meg Schwamb, a Queen’s University Belfast csillagász. – Készen állok a pattogatott kukorica beszerzésére.

Az üstökösök jeges maradványok olyan öreg, mint a nap, és vizet és szerves anyagokat egyaránt juttathatott a Naprendszer sziklás világába. Ez a fagyos leviatán tehát fantasztikus lehetőség arra, hogy rengeteg üstököstitkot tárjon fel.

Először a Sötét energiafelmérés, erőfeszítés távoli galaxisok és robbanó csillagok feltérképezésére annak érdekében, hogy megvizsgálják az univerzum gyorsuló tágulását. A galaxisvadászok számára “az előtérben található kőzetek csak kellemetlenségek” – mondta Dr. Snodgrass. De az üstökös-üldözőknek “meglehetősen érdekes kellemetlenségek”.

A felmérés adatbankjaiban végzett keresés során több mint 800 új jéggömböt találtak, amelyeknek a keringése nagyobb, mint a Neptunuszé. Az egyik, a 2014 UN271 névre keresztelt, “messze a legérdekesebb, amit találtunk” – mondta Dr. Bernardinelli.

A jeges tárgyról 2014 és 2018 között készített képek sorozata feltárta, hogy az határozottan jeges, valószínűleg hosszúkás, és az Oort felhőből került elő, amely a Naprendszert körülvevő ősmaradványok kiterjedt „héja” – eddig semmi szokatlan. De amikor drámai méretei voltak bejelentett június 19-én a tudósok elfújták. Még csak közel sem áll ahhoz, hogy a Neptunuszon túli legnagyobb objektum legyen. De a naprafelé induló pályája azt jelentette, hogy ha az jégei gázokká transzmogálódnak, akkor a valaha talált legnagyobb üstökössé válik.

Érdeklődésük felkeltődött, Dr. Snodgrass, Dr. Schwamb és munkatársaik Dél-Afrikában és Namíbiában használt távcsövekkel vették közelebbről szemügyre – és ők kémkedett a kóma, körülveszi azt egy boríték. Jelentős távolsága ellenére néhány illékonyabb jégét – talán szén-dioxidot és szén-monoxidot – már napsugárzás párologtatta el.

Hivatalos volt: Ez egy hatalmas üstökös volt. Június 24-én ez az újonnan azonosított kütyü volt átnevezték C / 2014 UN271 üstökös (Bernardinelli-Bernstein) felfedezői után Dr. Bernardinelli és Gary Bernsteincsillagász a Pennsylvaniai Egyetemen.

Ennek az üstökösnek nagyjából hárommillió évre van szüksége, hogy teljes körűen bejárja a napot. Utoljára itt volt a modern embernek még fejlődnie. Legközelebb, amikor erre kerül sor, ki tudja megmondani, mi fog történni fajunkkal. Ez lehet az egyetlen esély, hogy az emberiség megpillantsa.

2031-ben, ha félig tisztességes távcsővel halványan megvilágított területre visz, akkor láthatja ezt a kísérteteltolódást a csillagok között. Egymilliárd mérföld távolságban ez nem fogja biztosítani azt a mozisávot, amelyről néhány üstökös híres, de látni fogja a villódzó fényt.

Az éjszakai égbolt sok villanása felismerhetetlenül távoli tárgyakhoz tartozik. De nem üstökös – és mint minden jeges unokatestvére, ez is „furcsa és gyönyörű” – mondta Mr. Kareta. Látogatása emlékeztet arra, hogy az univerzum nem statikus kiterjedés, hanem kaotikus balett, tele csodálatos dolgokkal, amelyek mindig mozgásban vannak.