Tudomány

Ezeknek a törékeny csillagoknak mindegyik karján több ezer „disznó pofa” van

Elméletileg Tim O’Hara Párizsba érkezett, hogy feltérképezze egy távoli tengerfenék biodiverzitását. A gyakorlatban ez azt jelentette, hogy 95% -os etanolban lebegő tartósított törékeny csillagok műanyag hordóját szitálták.

Heteken át válogatta a tengeri csillagokkal rokon, ötkarú tüskésbőrű fajokat, amelyek közül sokat látott már korábban. “Alázatos dolgokat kapsz” – mondta Dr. O’Hara, az ausztráliai Museum of Victoria vezető kurátora.

Dr. O’Hara a vödörből kinyomtatott példányok semmilyen törékeny csillaghoz nem hasonlítottak, amelyet korábban látott. Tüskés fogfészke volt, és különösképpen nyolc karja volt. “A törékeny csillagoknak mindig öt, néhánynak hat, a nagyon furcsa pedig több mint 10” – mondta. – Hirtelen nyolc karja van? Ez különleges volt.

Dr. O’Hara úgy véli, hogy a tüskésbőrű, amelyet egy korábbi expedíción gyűjtöttek egy Új-Kaledóniától keletre, a Csendes-óceán déli részén fekvő tengeren, egy teljesen új, törékeny csillagok családját képviseli, amely a jura idejéből származó ősi törzsből származik Ezen a napon. Ő és más kutatók egy cikkben ismertették a fajt, az Ophiojura exbodi-t közzétett Szerda a Proceedings of the Royal Society B folyóiratban.

“Ha megtalálnám ezt a dolgot, egyszerűen meghaltam volna” – mondta Christopher Mah, a Smithsonian Nemzeti Természettudományi Múzeum kutatója és a tengeri csillagok szakértője, aki áttekintette a cikket. – Ez az egész fog.

Miután Dr. O’Hara genetikai mintát vett a fogas, nyolckarú csillagtól, betette „furcsa dobozába”, ahol az őt rejtvényeket tároló példányokat tárolja. A filogenetikai elemzésből kiderült, hogy a csillag szinguláris vonala a jura vagy a késő triász korszakban, mintegy 160-200 millió évvel ezelőtt jelent meg.

– Hűha – emlékszik vissza Dr. O’Hara a gondolkodásra. Ezután nyolckarú dilemmájáról felhívta Ben Thuyt, aki régóta munkatársa és paleontológusa volt a luxemburgi Nemzeti Természettudományi Múzeumban. Azt akarta tudni, hogy Dr. Thuy tud-e hasonló alakú csillagot a fosszilis nyilvántartásban. Dr. Thuy így válaszolt: “Küldj nekem egy darabot a karjából.”

Dr. O’Hara kézzel szállította a karszegmenst Luxemburgba. Dr. Thuy fehérítőbe áztatta a mintát, hogy eltávolítsa a húsát, és rendkívül vékony aranyrétegbe vonta az elektromos vezetőképesség biztosítása érdekében, hogy pásztázó elektronmikroszkóp alatt futtassa. A vizsgálatok feltárták a törékeny csillag karlemezeit, amelyek egy láncban egyesülve alkotják belső csontvázat; mindegyiknek volt egy pár lyuk, egy ideglyuk és egy izomrögzítő lyuk. Az átjárók együtt kísértetiesen hasonlítanak egy adott orrlyuk-készletre.

– Disznó pofa tagolás – mondta Dr. O’Hara. – Ez volt a belső vicc nevünk, de elég leíró.

De Thuy doktor megbotlott. Összetörte az agyát más disznó-orrú lyukak miatt, amelyeket a fosszilis nyilvántartásban láthatott. Hónapokkal később, és még mindig elakadt, észrevett egy plakátot, amelyet régen az irodája falára akasztott. Leírt néhány korai jura mikrofosszillát, köztük egy megkövesedett, törékeny csillag karlemezeit, ugyanazokkal a bepofázott nyílásokkal. – Pontosan ugyanúgy nézett ki – mondta.

Csak egy megőrzött példánnyal a kutatók nem tudják, hogy az újonnan leírt törékeny csillag miként használja a gerincszerű fogak elszaporodását, sőt azt sem, hogy milyen színű volt élve. De tudják ezt: A törékeny csillagnak mindkét karján több ezer disznópofa van, amely valóságos góc a bentosokban.

Rendszertani gyakorlat, hogy egyetlen, tökéletlen példányból új fajt írnak le. De a kutatók morfológiai és filogenetikai bizonyítékainak több sora erős támogatást nyújt állításaikhoz Dr. Mah szerint.

“Kétségtelen, hogy új fajról van szó, és az új családra utaló genetikai elemzés erős” – írta e-mailben Sabine Stöhr, a svéd Természettudományi Múzeum tüskésbőrű biológusa.

A kutatók nem tudják, ha legközelebb egy expedíció Új-Kaledóniába megy, és véletlenül felveszi ennek a ritkának tűnő törékeny csillagnak egy újabb példányát. “Fontosnak éreztük, hogy most jöjjünk és figyelmeztessük az embereket arra, hogy ez az állat létezik” – mondta Dr. O’Hara.

“Ez lehet az utolsó alkalom, hogy megtaláljuk ezt az állatot” – tette hozzá Dr. Mah.

Dr. O’Hara szemében az Új-Kaledóniától keletre fekvő mély tengerfenék a dinoszauruszok óta fennmaradt lények élő múzeumának ígérkezik. Itt, körülbelül egy-kétezer láb alatt a víz alatt a tudósok tízlábú rákokat, virágszerű krinoidokat, nautilusokat és más, egykor kihaltnak vélt lényeket találtak – mondta Dr. Thuy.

– Ott vannak az ősi dolgok – mondta Dr. O’Hara, röviddel azután, hogy kilépett a Zoomból, és kérje a napi hőmérséklet-ellenőrzést (nincsenek tünetei). Karanténban van az ausztráliai Darwinban található kabinban, amíg egy expedícióra indul az ősi tengerpartokhoz az Indiai-óceán keleti részén található karácsonyi és kókusz-szigetek közelében.

– Senki nem vett mintát erről a területről. Teljesen ismeretlen – mondta, hozzátéve, hogy reménykedik abban, hogy talál még egy furcsaságot.