Tudomány

Hűvös kövületek: Az alaszkai ásatások felfedik a dinoszauruszok sarkvidéki életét

A forró dinoszaurusz magával ragadta a közönség képzeletét. Kedvenc őskori óriásainkat gyakran ábrázolják, ahogy száraz szavannákon barangolnak, vagy trópusi leveleken csámcsognak.

De egyes dinoszauruszok fagyos életmódot folytattak. A dinoszaurusz babacsontok és fogak betétjei Alaszka északi részén, számolt be csütörtökön az Aktuális Biológia, tanácsolja, hogy számos faj életben maradt egész évben az északi sarkkör felett – tartós fagyhőmérséklet, élelmiszerhiány és négy egyenes hónapos sötétség, valamint alkalmi hóvihar.

Az első sarki dinoszaurusz lábnyomok 1960-ban találtak, beletaposott a Svalbard-szigetcsoportba. A következő évtizedekben a dinoszauruszok bizonyítékai mindkettőben Sarkvidéki és Antarktisz szélességi fokok alakultak ki. Ez kíváncsiságot vetett fel azzal kapcsolatban, hogyan boldogultak – főleg az északi régiókban, amelyek ugyan melegebbek, mint manapság, de az örök éjszaka fagyos tájaivá váltak télen.

– Hogy a fene csinálta ezt? – mondta Patrick Druckenmiller, az északi Alaszkai Egyetem Múzeumának paleontológusa, aki az új tanulmány elkészítésén dolgozott. Talán a dinoszauruszok hómadarak voltak, a nyarakat ott töltötték fent, mielőtt délre vándoroltak volna – mondta. „Vagy valahogy megnehezítették? Vagy csinálj valami őrültséget, például hibernálást?

Ehhez a tanulmányhoz a kutatók az Alaszka északi részén fekvő Prince Creek-formáció felé vették az irányt, az Északi-sark fölött, ahol „a polarmost dinoszauruszok találhatók, amelyekről ismerünk” – mondta Dr. Druckenmiller.

Míg a kövület-vadászat népszerű képe a melegebb éghajlatról is származik – napsütéses paleontológusok kapkodják a nyomokat, combcsontok törnek ki a földből, mint a hambonok -, a Prince Creek kevésbé elbűvölő. “A föld megfagyott, a csontok fagyottak” – mondta Tyler Hunt, Ph.D. a Florida Állami Egyetem hallgatója, aki a projekten dolgozott. – Minden sáros.

Több utazás során Mr. Hunt, Dr. Druckenmiller és más kutatók homokot és iszapot szórtak a Prince Creek domboldalairól, felfedve az alatta lévő fosszilis anyagot fagyasztó réteget. Miután hagyták, hogy a talaj megolvadjon a napon, kiásták és egyre finomabb hálós képernyőkön szitálta át, bármit nagyobbat tartva, mint egy mák. A fuvart visszavitték a laboratóriumba, ahol rengeteg hallgató és önkéntes fésülte át egy-egy evőkanál alatt mikroszkóp alatt, ellenőrizve, hogy vannak-e apró csont- és fogszilánkok, úgynevezett mikrofosszilák.

Bár a „nagyobb, vakítóbb” maradványok mellett gyakran figyelmen kívül hagyják, a mikrofosszíliák „ablakot nyújtanak a baba dinoszauruszok életébe”, valamint azokba az állatokba és növényekbe, amelyekkel együtt élhettek – mondta Holly Woodward Ballard, az Oklahoma Állami Egyetem paleontológusa aki nem vett részt a vizsgálatban.

A csapat legalább hét különféle késő krétaközeli dinoszauruszfaj mikrofosszíliáit találta, beleértve a tyrannosaurusokat, a gerincfejű ceratopsianusokat és a kacsacsőrű hadrosaurusokat.

Az ilyen fiatal dinoszauruszok – köztük olyanok, amelyek esetleg még nem kikeltek – bizonyítékainak megtalálása segít megérteni a sarki dinoszauruszok életmódját – mondta Dr. Druckenmiller. Legutóbbi becslések a következőkről: dinoszaurusz tojás inkubációs idők – egyes esetekben akár hat hónap is eltarthat – túlságosan szorossá teszi a téli vándorlás ütemtervét – mondta, hozzátéve, hogy nekik „ki kellett lépniük a tojásból, és délnek kellett volna futniuk”.

Ehelyett a dinoszauruszoknak biztosan megtalálták a módját, hogy melegen tartsák magukat és utódaikat. Valószínű, hogy néhányuknak molyhos tolluk volt, mondta Dr. Druckenmiller. A megállapítás az egyre népszerűbb elképzelést is alátámasztja, miszerint a dinoszauruszok nem „hidegvérű, gyíkszerű lények”, hanem inkább endotermák voltak, amelyek képesek létrehozni saját testhőjüket – mondta.

Más magatartásformák, például a hibernálás, „teljesen lehetségesek” – mondta Dr. Ballard, de ezeket még nem támasztották alá bizonyítékok egyetlen fosszilis helyen sem.

“Izgalmas látni, hogy az egész történet ilyen gyönyörűen áll össze” – mondta David Fastovsky, a Rhode Island-i Egyetem paleontológusa, aki szintén nem volt érintett.

A csapat vissza akar térni Prince Creekbe, hogy további részleteket tárjon fel, megkövesedett tollakat és hangulatos dinoszauruszfúrások jeleit keresve. Amikor Mr. Hunt a napfényes Floridából a hűvös sarkvidéki ásóhelyre megy, azokra a valószínűtlen úttörőkre gondol, akik előtte jöttek.

– Tudod, nem képzel dinoszauruszokat hóban? ő mondta. – De egyértelműen ott boldogulhatnak.